Vol. 26 No. 1 (2012)
Research Articles

A Critique of the Community of Inquiry Framework

Cindy Xin
Simon Fraser University
Bio
Published March 4, 2012
Keywords
  • distance education,
  • online learning,
  • community of inquiry,
  • discussion forum,
  • discourse analysis

Abstract

This conceptual paper critiques the popular Community of Inquiry (CoI) framework that is widely used for studying text-based asynchronous online discussion. It re-examines the three main aspects of the CoI framework (cognitive presence, social presence, and teaching presence) and their relationship, and further highlights the specificity and complexity of online discussion forums. The paper argues that CoI underestimates the complex multi-functionality of communicative acts which often combine instruction, knowledge construction, and social interaction in a single utterance. It clarifies the confused relation of cause and effect in the CoI framework and specifies the leadership functions of teaching presence and how they are intertwined with the social and cognitive functions. It argues that social presence goes beyond a mere aspect or component of online discussion; it is the backdrop of everything that goes on. All online utterances are inherently social despite of their apparent intention. The relatively unstructured nature of intellectual engagement is contrasted with the four-stage cognitive development assumed by the CoI framework. The concept of a specifically communicative level of analysis is introduced and a game metaphor and Gadamer’s notion of a “fusion of horizons” employed to explain its workings in online discussion forums. Résumé Cette étude théorique critique le populaire cadre de référence sur le Community of Inquiry (CoI) qui est largement utilisé pour l’étude des discussions asynchrones en ligne à base de texte. Celle-ci réexamine les trois volets principaux du cadre de référence CoI (présence cognitive, présence sociale et présence enseignante) ainsi que la relation entre ceux-ci. Elle met aussi en lumière la spécificité et la complexité des forums de discussion en ligne. L’article avance que le CoI sous-estime la multifonctionnalité complexe des actions communicatives qui font souvent simultanément appel à l’instruction, la construction du savoir et l’interaction sociale à chaque fois qu’on fait un énoncé. L’article clarifie la relation parfois floue entre la cause et l’effet dans le cadre de référence CoI et précise les fonctions de leadership qui sont attribuables à la présence enseignante, ainsi que comment ces fonctions sont entrelacées avec les fonctions sociales et cognitives. L’article avance aussi que la présence sociale est plus qu’un simple aspect ou une simple composante de la discussion en ligne; elle est la trame de fond de tout ce qui se passe. Malgré leur apparente intention, tous les énoncés faits en ligne ont par nature un caractère social. On fait la différenciation entre la nature plutôt non structurée de l’implication intellectuelle et le développement cognitif en quatre étapes adopté par le cadre de référence CoI. On présente la notion d’un niveau d’analyse spécifiquement communicatif et on emploie une métaphore de jeu ainsi que la notion de « fusion des horizons » de Gadamer pour expliquer les rouages de cette notion dans le cadre de forums de discussion.